Termitas

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Las termitas son un grupo de insectos eusociales que hasta hace poco tiempo eran clasificados taxonómicamente como orden Isoptera (del griego ισός isos, "igual" y πτερον pteron, "ala"; "alas iguales"), pero ahora se aceptan como la epifamilia Termitoidae, del orden de las cucarachas, Blattodea. Aunque a las termitas se las conoce comúnmente como "hormigas blancas", especialmente en Australia, solo están lejanamente emparentadas con las hormigas. [1]

Al igual que las hormigas, algunas abejas y avispas (que están colocadas en Hymenoptera, un orden separado) las termitas dividen el trabajo entre castas, producen generaciones superpuestas y cuidan de los jóvenes de forma colectiva. La mayoría de las termitas se alimentan de materia vegetal muerta, generalmente en forma de madera, hojarasca, suelo o estiércol, y alrededor del 10% de las aproximadamente 4.000 especies (alrededor de 2.600 taxonómicamente conocidas) son económicamente significativas como parásitos que pueden causar graves daños estructurales a los edificios, cultivos o plantaciones forestales. Las termitas son importantes detritívoros, sobre todo en las regiones tropicales y subtropicales, y su reciclaje de la materia de la madera y otras plantas tiene considerable importancia ecológica.

Como insectos eusociales, viven en colonias que en su madurez pueden poseer desde varios cientos a varios millones de individuos. Las colonias utilizan un sistema de actividad descentralizado, auto-organizado guiado por la inteligencia del enjambre que explota las fuentes de alimentos y los entornos no disponibles para cualquier insecto que actuase solo. Una colonia típica contiene ninfas (jóvenes semimaduros), obreras, soldados e individuos reproductivos de ambos sexos, e incluso a veces contienen varias reinas que ponen huevos.

Anticimex, expertos en termitas

Contenido

Taxonomía, evolución y sistemática

Las pruebas de ADN (Lo et al., 2003)(Ware et al., 2008) apoyan la hipótesis, basada originalmente en la morfología, de que las termitas están más estrechamente relacionadas con las cucarachas come-madera (género Cryptocercus), con la que la especie singular y muy primitiva Mastotermes darwiniensis muestra algunas semejanzas reveladoras. Esto llevó a algunos autores a proponer que las termitas se reclasificaran como una sola familia, Termitidae, dentro del orden Blattodea, que contiene a las cucarachas.(Inward et al., 2007)(Eggleton et al., 2007)(Gay y Calaby 1970) Sin embargo, la mayoría de los investigadores abogan por la medida menos drástica de mantener las termitas como Termitoidae, una epifamilia dentro de las cucarachas, que conserva la clasificación de las termitas a nivel de familia e inferior (Weesner, 1960)

Historia evolutiva

Los fósiles inequívocos más antiguos de termitas datan de principios del Cretácico, aunque los científicos interpretaron algunas estructuras del Triásico tardío como nidos de termitas fósiles. (Gay y Calaby, 1970) Dada la diversidad de las termitas del Cretácico, es probable que tuvieran su origen al menos en algún momento del Jurásico. Weesner cree que las termitas Mastotermitidae pueden retroceder al Pérmico (Weesner, 1960) y se descubrieron alas fósiles en el Pérmico de Kansas que tienen un gran parecido con las alas de Mastotermes de Mastotermitidae, que es la termita viva más primitiva. Se cree que es el descendiente del género Cryptocercus, la cucaracha de la madera. Este fósil es llamado Pycnoblattina. Sus alas se plegan en un patrón convexo entre los segmentos primero y segundo. Mastotermes es el único insecto viviente que hace lo mismo. (Tilyard, 1937)

Desde hace tiempo se acepta que las termitas están estrechamente relacionadas con las cucarachas y las mantis, y se clasifican en el mismo superorden (Dictyoptera), pero una nueva investigación arrojó luz sobre los detalles de la evolución de termitas.(Lo et al., 1937) En la actualidad existe una fuerte evidencia que sugiere que las termitas son realmente cucarachas comedoras de madera muy modificadas y sociales. Un estudio descubrió que las bacterias endosimbiontes de las termitas y un género de cucarachas, Cryptocercus, comparten las fuertes similitudes filogenéticas de todas las otras cucarachas. Tanto las termitas como Cryptocercus también comparten similares características morfológicas y sociales. La mayoría de las cucarachas no muestran características sociales, pero Cryptocercus cuida a sus crías y muestra un comportamiento social. La termita primitiva gigante del norte (Mastotermes darwiniensis) presenta numerosas características similares a las cucarachas, como por ejemplo poner sus huevos en balsas y tener lóbulos anales en las alas que no se comparten con otras termitas.

Tázon de Termitas

Sistemática

Para 1996 se reconocían cerca de 2.800 especies de termitas, clasificadas en siete familias. Aquí están presentadas en secuencia filogenética, desde la menos a la más evolucionada:

La clasificación más actual de termitas está resumida por Engel & Krishna (2004).

Organización social

Termita reina de Reticulitermes sp.

Los isópteros con insectos holometábolos con fases de huevo, larva, pupa y adulto. Los adultos se diferencian en castas.

En la madurez, una reina primaria tiene una gran capacidad para poner huevos. En ciertas especies, la reina añade un par de ovarios adicional lo que resulta en un abdomen muy distendido y en el incremento de la fecundidad, llegando a poner más de 2.000 huevos al día. La distensión del abdomen aumenta la longitud del cuerpo de la reina varias veces más que antes del apareamiento y reduce su capacidad de moverse libremente, aunque las termitas obreras la asisten. Se cree que la reina es la fuente principal de las feromonas útiles en la integración de colonias, que podría ser transmitido a través de la trofalaxis (alimentación compartida).

El rey crece sólo un poco más después del apareamiento inicial y continua apareándose con la reina de por vida (una reina termita puede vivir 45 años). Esto difiere de las colonias de hormigas, en la que la reina se aparea una vez con el o los machos y almacena los gametos de por vida, pues los machos de las hormigas mueren poco después del apareamiento.

La casta "alada", también conocida como la casta reproductiva, está compuesta por lo general por termitas con ojos bien desarrollados, aunque los obreros de algunas especies colectoras tienen ojos compuestos bien desarrollados, y, en otras especies, aparecen ocasionalmente soldados con ojos. Las termitas en vías de convertirse en alados a través de una metamorfosis incompleta, forman una subcasta en ciertas especies de termitas que funciona como pseudo-obreros y también como potenciales reproductores complementarios. Estos tienen la capacidad de reemplazar un reproductor primario muerto y, al menos en algunas especies, se reclutan varios cuando se pierde una reina primaria.

En regiones con una estación seca marcada, los alados salen del nido en grandes enjambres después de la primera lluvia de la temporada húmeda. En otras regiones, pueden volar durante todo el año, o más comúnmente en la primavera y el otoño. Las termitas son voladores relativamente pobres y son fácilmente sopladas por el viento de velocidad menor a 2 km/h, perdiendo sus alas poco después de aterrizar en un sitio aceptable, donde se aparean y tratar de formar una colonia en la tierra o la madera húmeda.

Obreras

Termita obrera de Reticulitermes sp.

Las termitas obreras carecen de alas y son ciegas para todas las familias con excepción de la familia Hodotermitidae. Todas son hembras y nunca alcanzan la madurez sexual. Realizan las labores de búsqueda y almacenamiento de alimentos, cría y mantenimiento del nido, y en algunas especies también algunas tareas de defensa. Además se encargan de formar los túneles para la búsqueda de alimento y de limpiar y acicalar a otras castas. Las obreras son la casta principal en la colonia durante la digestión de la celulosa en los alimentos y son las que se encuentran más probablemente en la madera infestada. Esto se logra de dos maneras. En todas las familias de termitas, excepto Termitidae, protistas flagelados en el intestino ayudan en la digestión de la celulosa. Sin embargo, en Termitidae, que representan aproximadamente el 60% de todas las especies de termitas, no hay flagelados y esta función digestiva fue tomada, en parte, por un consorcio de organismos procariotas. Esta historia simple, que ha estado en los libros de texto de entomología durante décadas, se complica por el hallazgo de que todas las termitas estudiadas pueden producir sus propias enzimas celulasas, y por lo tanto puede digerir la madera en ausencia de sus microbios simbióticos, aunque la evidencia reciente sugiere que estos microbios intestinales hacen uso de enzimas celulasas producidas por las termitas. (Tokusa, 2007) Nuestro conocimiento de las relaciones entre los microbios y las termitas en su digestión es aún rudimentaria. Lo que es cierto en todas las especies de termitas, sin embargo, es que las obreras alimentan a los otros miembros de la colonia con las sustancias derivadas de la digestión del material vegetal, ya sea por la boca o el ano. Este proceso de alimentación se conoce como trofalaxis, y es una de las claves del éxito del grupo. Se exime a los padres de alimentar a todos excepto la primera generación de crías, lo que permite que el grupo crezca mucho y garantiza que se transfieren los simbiontes intestinales necesarios de una generación a otra. Algunas especies de termitas no tienen una verdadera casta de obreras, sino que depende de las ninfas que realizan el mismo trabajo sin diferenciar como una casta aparte.

Soldados

Termita obrera de Reticulitermes sp.

La casta de soldado tiene especializaciones anatómicas y de comportamiento, proporcionando fuerza y armadura que son principalmente útiles contra el ataque de hormigas. La proporción de soldados dentro de una colonia varía dentro y entre las especies. Muchos soldados tienen mandíbulas tan agrandadas que no pueden alimentarse por sí mismos, por lo que, al igual que los juveniles, son alimentados por las obreras. La subfamilia pantropical Nasutitermitinae tiene soldados con la capacidad de exudar líquidos nocivos a través de una boquilla similar a un cuerno (nasus). Las "fontanelas" son agujeros simples en la frente que exudan secreciones defensivas, característicos de la familia Rhinotermitidae. Muchas especies se identifican fácilmente por las características de las cabezas de los soldados, mandíbulas o nasus. En las termitas de madera seca suele utilizarse un soldado de cabeza globular ("fragmótico") para bloquear los túneles estrechos. Las termitas soldados suelen ser ciegos, pero en algunas familias, sobre todo entre las termitas de la madera húmeda, los soldados formados de la línea reproductiva pueden tener ojos al menos parcialmente funcionales.

La especialización de la casta militar es principalmente la defensa contra la depredación por hormigas. La amplia gama de tipos de mandíbulas y cabezas fragmóticas proporciona métodos que bloquean eficazmente estrechos túneles de termitas contra la entrada de hormigas. Un solo soldado puede repeler el ataque de varias hormigas. Por lo general, varios soldados se colocan por detrás del soldado inicial, para que cuando el primero cae otro soldado tomará su lugar. En los casos en que la intrusión proviene de una brecha que es más grande que la cabeza del soldado, la defensa requiere formaciones especiales donde los soldados forman una especie de falange en torno a la intrusión y muerden a los intrusos o exudan toxinas del nasus o la fontanela. Esta formación implica autosacrificio porque una vez que los trabajadores han reparado la brecha durante el combate, no hay camino de retorno, lo que conduce a la muerte de todos los defensores. Las termitas del sudeste asiático (Globitermes sulphureus) tienen otra forma de autosacrificio. Los soldados de esta especie se suicidan rompiendo una glándula grande justo debajo de la superficie de la cutícula. El líquido espeso de color amarillo en la glándula se vuelve muy pegajoso en contacto con el aire, haciendo que se enreden las hormigas u otros insectos que intentan invadir el nido.(Piper, 2007); (Bordereau et al, 1997)[2]

Las termitas pasan por una metamorfosis incompleta. Los recién nacidos aparecen como diminutas termitas que crecen sin cambios morfológicos significativos (aparte de las alas y especializaciones en soldados). Algunas especies de termitas tienen soldados dimórficos (hasta tres veces el tamaño de los soldados pequeños). Aunque se desconoce el motivo, se especula con que puede funcionar como una clase de elite que defiende únicamente los túneles interiores del montículo. Prueba de ello es que, incluso cuando se les provoca, estos soldados grandes no se defienden, pero retroceden más en el montículo. Por otro lado, los soldados dimórficos son comunes en algunas especies australianas de Schedorhinotermes que ni construyen montículos ni parecen mantener nidos de estructuras complejas. Algunos géneros de termitas carecen de soldados; tal vez el más conocido de éstos sea Apicotermitinae.

Reproductores

Alados

Termitas aladas de Reticulitermes sp.

Los alados son imagos que todavía mantienen sus alas. Los reproductores alados son los que pueden producir nuevas reinas y reyes. Los alados salen masivamente de la colonia, cuando se encuentran, ocurre el apareamiento en túneles para evadir los depredadores y otros azares. Pierden las alas inmediatamente o seguido del contacto con el sexo opuesto.

Reproductores primarios (Pareja real)

Los reproductores primarios son llamados Rey y Reina. Su cuerpos están normalmente bien esclerotizados, excepto la hembra de algunas especies, cuyo abdomen puede llegar a ser enorme debido a la hipertrofia de sus ovarios.

Reproductores secundarios

En el caso que la reina muera o que esté muy vieja y su producción de huevos decrezca, se pueden producir reinas sustitutas. Tienen el cuerpo normalmente menos esclerotizado que los primarios.

Pseudoergados

Casta no presente en todos los termiteros. Individuos no totalmente diferenciados que en función de las necesidades de la colonia pueden tranformarse en una de las tres castas principales: obreras, soldados o reproductores secundarios.

Dieta

Las termitas generalmente se agrupan en función de su comportamiento alimenticio. Por lo tanto, los grupos generales de uso común son subterráneos y se alimentan del suelo, madera seca o húmeda y hierba.

Todas las termitas comen celulosa en sus diversas formas como fibra vegetal. La celulosa es una rica fuente de energía, pero difícil de digerir. Las termitas utilizan principalmente microbios simbióticos protozoos (Metamonada) como Trichonympha en su intestino para digerir la celulosa y poder absorber los productos finales para su propio uso. Los protozoos intestinales dependen a su vez de las bacterias simbióticas integradas en su superficie para producir algunas de las enzimas digestivas necesarias. Esta relación es uno de los mejores ejemplos de mutualismo entre animales. La mayoría de las llamadas termitas superiores, especialmente en la familia Termitidae, pueden producir sus propias enzimas celulasa. Sin embargo, todavía conservan una fauna intestinal rica y se basan fundamentalmente en las bacterias. Debido a la estrecha relación entre las especies de bacterias, se presume que la flora intestinal de las termitas es descendiente de la flora intestinal de las cucarachas come maderas ancestrales, como las del género Cryptocercus.

Algunas especies de termitas practican fungicultura. Mantienen un "jardín" de hongos especializados del género Termitomyces, que se alimentan de los excrementos de los insectos. Cuando comen los hongos, sus esporas pasan intactas a través de los intestinos de las termitas para completar el ciclo de germinación en los pellets fecales frescos.(Aanen et al)(Mueller & Gerardo) También son bien conocidos por comer insectos más pequeños como último recurso.

Nidos

Las termitas obreras construyen y mantienen los nidos que albergan la colonia. Estas son estructuras elaboradas hechas usando una combinación de tierra, barro, madera masticada/celulosa, saliva y heces. Un nido tiene muchas funciones tales como proporcionar un espacio protegido y la conservación del agua (por condensación controlada). Hay cámaras de cría muy profundo dentro del nido donde se atiende a los huevos y larvas de primer estadio. Algunas especies mantienen jardines de hongos que se alimentan de la materia vegetal recogida, proporcionando un micelio nutritivo en el que la colonia se alimenta. Los nidos son interrumpidos por un laberinto de galerías tipo túneles que ofrecen aire acondicionado y controlan el equilibrio CO2/O2 y permiten que las termitas se desplacen por el nido.

Los nidos se construyen comúnmente bajo tierra, en grandes piezas de madera, dentro de los árboles caídos o encima de los árboles vivos. Algunas especies construyen nidos sobre el suelo, y pueden convertirse en montículos. Los propietarios de viviendas deben tener cuidado con los tocones de árboles que no fueron desenterrados. Estos son los principales candidatos para los nidos de termitas y al estar cerca de los hogares, las termitas por lo general terminan por destruir el revestimiento e incluso a veces las vigas de madera.

Montículos

Los montículos (también llamado termitarium) se producen cuando un nido crece sobre el suelo más allá de su superficie inicialmente oculta. Comúnmente se les llama "hormigueros" en África y Australia, aunque técnicamente ese nombre sea incorrecto.

En las sabanas tropicales los montículos pueden ser muy grandes, con un extremo de 9 metros de altura en el caso de los grandes montículos cónicos construidos por algunas especies de Macrotermes en áreas bien arboladas de África. Los montículos de 2 a 3 metros, sin embargo, serían típicos en la mayoría de las sabanas. La forma varía entre cúpulas algo amorfas o conos generalmente cubiertos de arbustos de hierba o madera, montículos tallados de tierra dura, o una mezcla de los dos. A pesar de las formas irregulares de los montículos, se pueden identificar las distintas especies en un área por lo general con sólo mirar los montículos.

Los montículos esculpidos a veces tienen formas complejas y distintivas, como los de las termitas de la brújula (Amitermes meridionalis y A. laurensis) que construyen altos montículos en forma de cuña con el eje mayor orientado aproximadamente norte-sur lo que les da su nombre alternativo de termitas brújula. Experimentalmente se ha demostrado que esta orientación ayuda a la termorregulación. El final delgado del nido mira hacia el Sol en su máxima intensidad y por lo tanto toma el menor calor posible. Esto permite que estas termitas se mantengan por encima del suelo en sitios donde otras especies se ven obligadas a trasladarse a zonas más profundas por debajo de tierra. Por este motivo las termitas brújula viven en zonas mal drenadas donde otras especies deben elegir entre pasar calor o ahogarse. La columna de aire caliente que sube por los montículos sobre el suelo ayuda a impulsar las corrientes de circulación de aire dentro de la red subterránea. La estructura de estos montículos puede ser bastante compleja. El control de temperatura es esencial para aquellas especies que cultivan jardines de hongos e incluso para aquellos que no gastan mucho esfuerzo o energía manteniendo la cría dentro de un rango estrecho de temperaturas (en general una variación de 1 grado Celsius más o menos durante un día).

Daños causados por termitas subterráneas de Reticulitermes sp.

En algunas partes de la sabana africana, una alta densidad de montículos sobre tierra domina el paisaje. Por ejemplo, en algunas partes de la llanura Busanga de Zambia, se pueden ver pequeños montículos de alrededor de 1 m de diámetro, con una densidad de 100 por hectárea en las praderas entre grandes montones de árboles y arbustos cubiertos de alrededor de 25 m de diámetro con una densidad de alrededor de 1 por hectárea, y ambos se visualizan bien en las imágenes de satélite de alta resolución tomadas en la estación húmeda.

Túneles de refugio

Canal de progresión de Reticulitermes sp.

Las termitas son insectos relativamente débiles y frágiles que necesitan mantenerse húmedos para sobrevivir. Pueden ser vencidos por las hormigas y otros depredadores cuando están expuestos. Evitan estos peligros al cubrir sus rastros con tubos fabricados con materia fecal, saliva, materia vegetal y suelo. Así, las termitas pueden permanecer ocultas y evitar condiciones ambientales desfavorables. A veces, estos túneles de refugio se extienden por varios metros, como cuando alcanzan el exterior de un árbol por las ramas muertas desde el suelo.

Para una termita subterránea cualquier ruptura de sus túneles o nido es un motivo de alarma. Cuando la termita subterránea de Formosa (Coptotermes formosanus) y la termita subterránea oriental (Reticulitermes flavipes) detectan una posible brecha, los soldados suelen golpear sus cabezas, aparentemente para atraer a otros soldados para la defensa y recrutar más obreras para repararla. Esta respuesta de golpearse la cabeza por vibración también es útil cuando se intenta buscar las termitas en los marcos de una casa.

Interacción humana

Daño en la madera

Daños causados por termitas subterráneas de Reticulitermes sp.

Debido a su dieta, muchas especies de termitas pueden hacer mucho daño a los edificios no protegidos y otras estructuras de madera. Su costumbre de permanecer ocultas ocasiona que con frecuencia se detecte su presencia cuando la madera está gravemente dañada y presenta cambios en la superficie. Una vez que las termitas han entrado en un edificio, no se limitan a la madera, sino que también dañan papel, tela, alfombras y otros materiales celulósicos. Las partículas de plásticos blandos, yeso, caucho, y sellantes tales como caucho de silicona y acrílicos que toman son a menudo empleadas en la construcción.

Daños causados por termitas subterráneas de Reticulitermes sp.

Los seres humanos han transportado muchas especies de comedores de madera entre continentes, pero también han causado la drástica disminución de la población en otras por la pérdida de hábitat y la aplicación de plaguicidas.

En muchos países las termitas son vistas normalmente como una plaga, debido a los daños que pueden causar a las estructuras y molestias similares. En abril de 2011 se acusó a las termitas por consumir repetidas veces más del equivalente en Rupias de 220 000 dólares.

Precauciones
  • Evite el contacto de madera susceptible con el suelo utilizando materiales resistentes a las termitas como hormigón, acero, mampostería o cimientos con barreras apropiadas. Aun así, las termitas son capaces de superarlos con túneles de refugio, y se ha sabido que pueden masticar tuberías de plástico blando e incluso algunos metales como el plomo, para aprovechar la humedad. En general, los edificios nuevos deberían ser construidos con barreras físicas incrustadas de modo que no haya medios fáciles para que las termitas tengan una entrada oculta. Mientras que las barreras de suelo envenenado, llamado pre-tratamiento de termitas, han sido de uso general desde la década de 1970, es preferible que se utilicen solo para los edificios existentes sin barreras físicas eficaces.
  • La intención de las barreras es evitar que las termitas tengan acceso a las estructuras invisibles. En la mayoría de los casos, las termitas que intentan entrar en un edificio con barreras se verán obligadas a buscar una vía menos favorable de construir túneles de refugio hasta las paredes exteriores, por lo que pueden ser claramente visibles tanto para los ocupantes del edificio como para una variedad de depredadores.
  • Protección de la madera
  • Tratamientos de termitas
  • Utilizar madera naturalmente resistente a las termitas como Syncarpia glomulifera, Tectona grandis, Callitris glaucophylla, o una de las [ secuoya]s. Hay que tener en cuenta que no hay ninguna especie de árbol en el que cada individuo posea solo maderas inmunes, por lo que incluso con tipos conocidos de madera resistente a las termitas, ocasionalmente habrán piezas atacadas.

Cuando las termitas penetraron en un edificio, la primera acción es por lo general destruir la colonia con insecticidas antes de extraer los medios de acceso de las termitas y de solucionar los problemas que las motivaron en primer lugar. Cebar con pequeñas cantidades de hormonas de insectos perjudiciales u otras toxinas de acción muy lenta se han convertido en el método menos tóxico preferido en la mayoría de los países occidentales, sustituyendo a la aplicación de toxinas directamente en los túneles de termitas que había sido ampliamente utilizada desde la década de 1930 (originario de Australia). Las principales sustancias tóxicas en polvo fueron el veneno metálico inorgánico trióxido de arsénico, los reguladores del crecimiento de insectos (hormonas) como triflumurón y, más recientemente, fipronil, un fenil-pirazol.

Soplar polvo en los nidos de termitas es un proceso altamente especializado. Las obreras pueden distribuir todos estos venenos de acción lenta por horas o semanas antes de que se presenten los síntomas y son capaces de destruir toda la colonia. Variaciones más modernas incluyen clorfluazurón, diflubenzurón, hexaflumuron y novaflumuron como cebos tóxicos y fipronil, imidacloprid y clorantraniprol como venenos del suelo. Este último es el método menos preferido de control pues requiere grandes dosis de toxina y resulta en su liberación incontrolable al medio ambiente.

Los daños en estructuras de maderas de las termitas en el suroeste de los Estados Unidos cuestan aproximadamente 1,5 mil millones de dólares al año. Con el fin de controlar mejor la población de termitas, los investigadores del Servicio de Investigación Agrícola encontraron una forma para seguir el movimiento de las plagas destructivas. En 1990, los investigadores encontraron una manera de seguir termitas de forma segura y fiable utilizando proteínas marcadoras de inmunoglobulina G (IgG) de conejos o pollos. En pruebas de campo, ataron el cebo de termitas con la IgG de conejo y expusieron las termitas al azar a la alimentación en el cebo. Posteriormente se recolectaron en campo las termitas y se detectaron los marcadores de IgG de conejo utilizando un ensayo específico para esa IgG. Sin embargo, este método es caro. Posteriormente se desarrolló un nuevo modo de seguimiento de termitas usando clara de huevo, leche de vaca, leche o proteínas de soja, que puede ser rociado sobre las termitas en el campo. Este nuevo método es menos costoso, porque se puede seguir las proteínas usando una prueba de ELISA específica para la proteína, más accesible, ya que está diseñado para la producción en masa. Los investigadores esperan usar este método de seguimiento para encontrar una manera más efectiva económicamente para controlar las plagas dañinas.

Termitas en la dieta humana

En muchas culturas comen termitas. África, en particular, parece ser el centro de una alimentación basada en ellas. Las termitas aladas han sido un componente tan importante de la dieta de las poblaciones nativas de África que la mayoría de los autores relevantes comentó el hecho. Las diferentes tribus tenían diferentes métodos de recolección e incluso cultivo de insectos, favoreciendo a los alados, aunque algunos también utilizaban soldados de ciertas especies. Las reinas son más difíciles de conseguir, pero son ampliamente consideradas como un manjar. Los insectos son nutritivos: tienen una buena reserva de grasa y proteína, y son apetecibles en la mayoría de las especies, con sabor a nuez cuando se cocina. Son fáciles de reunir en el inicio de la temporada de lluvias en África occidental, central y meridional cuando forman enjambres, ya que son atraídos por la luz. Pueden volver a recogerse cuando caen en las redes que se ponen alrededor de una lámpara. Las alas se desprenden y se pueden eliminar mediante una técnica similar al aventado. Son mejores si están suavemente tostadas en un plato caliente o ligeramente fritas hasta que estén apenas crujientes. No suele ser necesario utilizar aceite ya que sus cuerpos son naturalmente ricos en él. Tradicionalmente son un regalo de bienvenida al inicio de la temporada de lluvias, cuando el ganado es magro, los nuevos cultivos aún no produjeron alimentos, y las reservas de productos de la temporada anterior se está agotando.

En otros continentes también se comen termitas, como en algunas partes de Asia y América, aunque por lo general más a nivel local o tribal. En Australia los pueblos aborígenes sabían que las termitas eran comestibles, pero al parecer no les gustó mucho, incluso en tiempos difíciles. No está claro en la mayoría de las fuentes si fue por falta de interés de extenderse a los alados así como los obreras y soldados.

Agricultura

Las termitas pueden ser importantes plagas agrícolas, en particular en África Oriental y Asia del Norte, donde las pérdidas de cultivos pueden ser graves. Como contraparte los túneles de termitas en el suelo mejoran la infiltración de agua al permitir que el agua de lluvia penetre profundamente, lo que ayuda a reducir la escorrentía y la erosión del suelo.

Termitas como fuente de energía

El Departamento de Energía de EE.UU. (DOE) está investigando maneras de reemplazar los combustibles fósiles por fuentes renovables de energía más limpia, y considera que las termitas aon una posible forma de alcanzar este objetivo a través de la metagenómica.

Las termitas pueden producir hasta dos litros de hidrógeno a partir de la digestión de una sola hoja de papel, lo que los convierte en uno de biorreactores más eficientes del planeta. Las termitas alcanzan este alto grado de eficacia mediante la explotación de las capacidades metabólicas de alrededor de 200 especies diferentes de microbios que habitan sus vísceras. La comunidad microbiana en el intestino de las termitas fabrica eficientemente grandes cantidades de hidrógeno; los polímeros complejos de lignocelulosa dentro de la madera se descomponen en azúcares simples mediante la fermentación de bacterias en el intestino de la termita, utilizando enzimas que producen hidrógeno como subproducto. Una segunda línea de bacterias utiliza azúcares simples e hidrógeno para formar el acetato que es la fuente de energía de las termitas. Al secuenciar la comunidad microbiana de termitas, el DOE espera conseguir una mejor comprensión de estas vías bioquímicas. Si se puede determinar que las enzimas se utilizan para crear hidrógeno, y que genes los producen, este proceso podría ser ampliado con biorreactores para generar hidrógeno a partir de biomasa de la madera, tales como el álamo, en cantidades comerciales.

Los escépticos consideran que es improbable que esto se convierta en un proceso comercial de carbono neutral que genere las entradas de energía requeridas para mantener el sistema. Durante décadas, los investigadores han utilizado las termitas de las casas a escala comercial (como granjas de lombrices) para descomponer restos de madera y papel, pero la financiación es escasa y no se pudieron superar los problemas de desarrollo de un proceso continuo que no interrumpa la homeostasis de las termitas.

Búsqueda de agua subterránea en la antigua India

Varaha Mihira (505 dC-587 dC), el famoso astrónomo, matemático y astrólogo de la India, en su tratado "Brihat Samhita", también escrito "Vrahat Sanhita", se refiere a Dakargala (palabra sánscrita que significa "ciencia de la exploración de agua subterránea"), en el que el papel de los montículos de termitas fue explicado elaboradamente como un indicador de agua subterránea.

En el Verso Vr.S.54.9 de la Samhita, se afirma que el agua subterránea dulce se encuentra cerca de un montículo de termitas situado al este de un árbol Jambu (nombre botánico - Syzygium jambus, S. jambolana, S. javanicum), a una distancia específica y una profundidad específica de 15 pies (4.6 metros) al sur del árbol.

Este versículo fue justificado con una explicación:

Sin excepción, los requerimientos de agua de los insectos en general son muy altos, y necesitan protegerse de la desecación fatal, viviendo y trabajando dentro del entorno climáticamente sellado de su nido o dentro de las galerías cubiertas de tierra. De acuerdo con el nivel actual de investigación, la atmósfera dentro del nido tiene que ser mantenida prácticamente con un nivel de humedad de saturación (99-100% de humedad). Es común observar que cada vez que un nido de termitas o galería se daña, los insectos inmediatamente corren a reparar la brecha con tierra húmeda que traen del interior del nido. A partir de la consideración global de las pruebas parece seguro concluir que, aunque normalmente los insectos utilizarán todas las fuentes disponibles de agua cerca de la superficie del suelo, en condiciones de estrés climático severo, pueden y probablemente descienden a la capa freática, no importa cuán profunda esté. Por lo tanto, una colonia activa bien desarrollada y permanente de termitas constructoras de montículos se puede tomar como una indicación de fuentes subterráneas de agua en las proximidades.

Tres ejemplos que se mencionan en dicha publicación son: a) los termitarios vistos en la provincia de Katanga (Congo Kinshasa) hasta las laderas de los cerros donde surgen manantiales, b) en las tierras altas de la selva seca de la zona costera del estado de Karnataka (antiguo estado de Mysore) y c) en la zona de la meseta de Deccan.

En el verso Vr.S.54.85 también se afirma que entre un grupo de montículos de termitas, se encuentra con seguridad una veta de agua por debajo del montículo más alto. El versículo 52 menciona que si en una región desértica se encuentra un grupo de cinco montículos y el del medio es de color blanco, el agua se encuentra a una profundidad de cincuenta y cinco Purushas (en sánscrito, un Purusha es equivalente a 2.3 m) o 126 m.

Como observación común de una combinación de diferentes síntomas, se dice que los montículos se encuentran cerca de los árboles, y los antiguos hindúes explotaron este conocimiento en la búsqueda de aguas subterráneas.

En cautiverio

Pocos zoológicos mantienen termitas, debido a la dificultad de mantenerlos en cautiverio y la renuencia de las autoridades a permitir plagas potenciales. Uno de ellos es el Zoo de Basilea en Suiza. Allí, existen y prosperan dos poblaciones de termitas africanas (Macrotermes bellicosus) dando por resultado migraciones masivas muy raras (en cautiverio) de jóvenes termitas voladoras. Esto ocurrió por última vez en septiembre de 2008, cuando miles de termitas machos dejaron su montículo cada noche, murieron y cubrieron el suelo y los pozos de agua de la casa en la que eran exhibidos.

Ecología

Ecológicamente, las termitas son importantes en el reciclaje de nutrientes, la creación del hábitat, la formación y calidad del suelo y, en particular, los reproductores alados como alimento para los incontables depredadores. El papel de las termitas ahuecando troncos, proporcionando refugio y aumentando la superficie de la madera para otras criaturas es crítica para la supervivencia de un gran número de especies que habitan en ella. Los grandes montículos de termitas desempeñan un papel en la provisión de hábitat para plantas y animales, especialmente en las llanuras de África que son inundadas estacionalmente por la temporada de lluvias, proporcionando un refugio fuera del agua para los pequeños animales y aves, y un medio de cultivo para los arbustos leñosos con sistemas de raíces que no pueden resistir las inundaciones durante varias semanas. Además, escorpiones, lagartos, serpientes, pequeños mamíferos y aves viven en los montículos abandonados o degradados, y los osos hormigueros cavan cuevas y madrigueras sustanciales en ellos, que pueden convertirse en viviendas para los animales, como las hienas y las mangostas.

Como detritívoros, las termitas limpian de hojas y basura leñosa y así reducen la gravedad de los incendios forestales anuales en las sabanas africanas, que no son tan destructivos como los de Australia y los Estados Unidos. Su papel en la bioturbación en la meseta de Khorat está bajo investigación.

A nivel mundial, las termitas se encuentran aproximadamente entre los 50 grados al norte y al sur, con una mayor biomasa en las zonas tropicales y la mayor diversidad en los bosques tropicales y matorrales mediterráneos. Las termitas son también consideradas como fuente importante de metano en la atmósfera, uno de los principales gases de efecto invernadero. Las termitas han existido desde al menos el período Cretácico. También se alimentan de los huesos y otras partes de cadáveres y sus restos se han encontrado en los huesos de dinosaurios del Jurásico medio en China.

Defensas de las plantas contra las termitas

Muchas plantas han desarrollado defensas eficaces contra las termitas, y en la mayoría de los ecosistemas, existe un equilibrio observable entre el crecimiento de las plantas y la alimentación de las termitas. La defensa se consigue típicamente mediante la secreción de químicos que inhiben la alimentación (tales como aceites, resinas, y ligninas) en las paredes celulares leñosas. Esto reduce la capacidad de las termitas para digerir eficientemente la celulosa. Muchas de las especies de árboles fuertemente resistentes a las termitas de la madera tienen un duramen extremadamente denso (como el Eucalyptus camaldulensis), debido a la acumulación de estas resinas. A través de los años ha habido una considerable investigación sobre estas sustancias químicas defensivas naturales por científicos que buscan añadirlos a las maderas de los árboles susceptibles. Un producto comercial, "Blockaid", se ha desarrollado en Australia y utiliza una amplia gama de extractos de plantas para crear una pintura para los edificios no tóxica que actúa como barrera de termitas. En 2005 un grupo de científicos australianos anunció un tratamiento basado en un extracto de una especie de Eremophila que repele las termitas. Las pruebas han demostrado que las termitas son fuertemente repelidas por el material tóxico en la medida en que van a morir de hambre en lugar de consumir muestras tratadas. Cuando se mantienen cerca del extracto, se desorientan y finalmente mueren. Los científicos esperaban utilizar este compuesto tóxico en el mercado como una barrera pero falló en las pruebas de campo.

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Referencias

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